Countable and uncountable nouns

Sustantivos contables y no contables

Los sustantivos contables son aquellos que se pueden contar y tienen plural.

An apple, two apples ...

Los sustantivos no contables, o incontables, son aquellos que no se pueden contar y, por lo tanto, no tienen plural. En este grupo incluimos generalmente todas las sustancias, materias y cualidades abstractas.

Milk, sugar, money, wood, gold, hapiness, poverty...

Sin embargo, algunos sustantivos pueden ser contables o incontables dependiendo de la función que desempeñan.

Ella compró dos tartas (indica las piezas).

You're eating some cake (incontable).

Estás comiendo tarta (indica la sustancia).

I'm frying an egg (contable).

Estoy friendo un huevo.

There's some egg on your t-shirt (incontable)

Hay huevo en tu camiseta (sustancia).

Hay algunos sustantivos que tienen dos significados uno contable (admite forma plural) y otro incontable (no admite forma plural):

Contable Iron(s) Plancha(s)
Incontable Iron Hierro
Contable Glass(es) Vaso(s)
Incontable Glass Cristal
Contable Wood(s) Bosque(s)
Incontable Wood Madera
Contable Ice(s) Helado(s)
Incontable Ice Hielo

Tanto los sustantivos contables como los incontables pueden ir acompañados de:

some unos, algunos
any alguno, ninguno
a lot of mucho
enough bastante, suficiente
plenty of muchos (más que suficiente, de sobra)
all todo
the el, la, los, las
this este, esta
that ese, aquel, esa, aquella

Ejemplos

She buys some tomatoes Ella compra unos tomates
Is there any salt? ¿Hay sal?
I'm making a lot of cup cakes Estoy haciendo muchas magdalenas
There is enough lettuce to eat a salad Hay suficiente lechuga para comer una ensalada
We have plenty of time to watch the movie Tenemos tiempo de sobra para ver la película
All recipes are on the table Todas las recetas están en la mesa
The grass is growing fast El césped está creciendo rápido
This cereal is essential in countries like Ethiopia Este cereal es esencial en países como Etiopía
That butter is better Aquella mantequilla es mejor

Sin embargo, hay cuantificadores que van con los sustantivos contables o con los incontables.

Contables Incontables Traducción
Many Much Mucho(s)
So many So much Tanto(s)
Too many Too much Demasiado(s)
How many...? How much...? ¿Cuántos?/¿Cuánto?
Few Little Poco(s)
A few A little Un(os) poco(s) (de)
Fewer Less Menor número de/menor cantidad de
The fewest The least El menor número de/la menor cantidad de
A large number of A large amount of Un gran número de/ una gran cantidad de
A great many A great deal of Muchísimos/Mucho-a

Ejemplos

There aren´t many apples No hay muchas manzanas
There isn´t too much sugar No hay demasiado azúcar
There are a few pencils. Hay unos pocos lápices
There is less richness Hay menos riqueza
The new circus has a large number of elephants. El nuevo circo tiene un gran número de elefantes
How much money do you have? ¿Cuánto dinero tienes?

Sustantivos contables

Los sustantivos contables pueden ir en singular o en plural y el verbo irá en singular o plural dependiendo del caso.

El artículo indeterminado "a" o "an" se usa con sustantivos contables en singular para indicar una persona, animal o cosa indeterminada.

A dog Un perro
An animal Un animal
A woman Una mujer

También pueden ir precedidos de números, del artículo determinado "the", de adjetivos demostrativos y posesivos.

I have six chairs.

Tengo seis sillas.

I gave him the apples you bought.

Le di las manzanas que compraste.

This is my house.

Esta es mi casa.

Our friends are here.

Nuestros amigos están aquí.

Sustantivos incontables

Van en singular y, por lo tanto, con un verbo en singular.

Pueden ir precedidos del artículo determinado "the", de adjetivos posesivos y demostrativos en singular (this o that).

The poverty, my money, this water...

No pueden ir precedidos del artículo indeterminado "a" o "an". Si se quieren individualizar han de ir precedidos de algun modificador.

A bottle of milk Una botella de leche
A piece of cake Un trozo de tarta
A cup of coffee Una taza de café
A glass of water Un vaso de agua

Al no admitir el plural, en caso necesario, se pasa a plural el modificador correspondiente.

Two bottles of milk Dos botellas de leche
Three pieces of cake Tres trozos de tarta
Two cups of coffee Dos tazas de café
Six glass of water Seis vasos de agua

Some y any se pueden usar para sustantivos contables e incontables pero la traducción cuando va con los sustantivos incontables dependerá del contexto.

There isn´t any water in the bottle.

No hay (nada de) agua en la botella.

A veces aparecen acompañados de much y little.

We don't have much food in the house No tenemos mucha comida en la casa
There is little bread Hay poco pan
He drinks much wine Él bebe mucho vino
Add a little sugar Añade un poco de azúcar

Cuando los sustantivos incontables aparecen sin artículo suelen tener un valor genérico aunque en español solemos utilizar el artículo determinado.

Poverty is a very common phenomenon nowadays La pobreza es un fenómeno muy común hoy en día
Fruit is essential for your body La fruta es esencial para tu cuerpo
I like chocolate Me gusta el chocolate